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Lunes, 29 de Octubre de 2007

Sida: la clave está en Haití

Un estudio demuestra que el país caribeño fue la escala intermedia del virus entre África y el resto del mundo.

AINHOA IRIBERRI ·29/10/2007 - 22:44h

El origen de la epidemia del sida ha quitado el sueño a miles de investigadores desde que en 1981 se declararon en EEUU los primeros casos de la enfermedad. En poco más de un cuarto de siglo, los descubrimientos han sido numerosos.

Por ejemplo, se sabe con certeza que el VIH se originó en África Central. Se sabe también que de ahí el virus viajó a EEUU y que de este país se expandió al resto del mundo desarrollado. Pero faltaba saber cómo el VIH 1 (el tipo de VIH responsable de la pandemia) realizó su decisivo viaje transoceánico.

Un estudio publicado hoy en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias estadounidense (PNAS) desvela las claves de aquel trayecto. Antes de llegar a EEUU, el subtipo B del VIH 1 (el más común en Norteamérica y Europa) estuvo en Haití. De allí se expandió a EEUU y luego al resto del mundo. La implicación de Haití en el foco de la epidemia ya había sido fruto de especulación, dado el elevado número de haitianos entre los primeros enfermos. El trabajo añade que todo esto ocurrió en torno a 12 años antes de lo que se creía hasta ahora.

 

El director del estudio, Michael Worobey, y sus colaboradores -de las universidades de Copenhague, Edimburgo, Arizona, Miami y del Centro de Control y Prevención de las Enfermedades de EEUU- realizaron la secuencia genética del subtipo B del VIH 1 presente en muestras de sangre congeladas de los primeros pacientes de sida de EEUU.

Así descubrieron que dicho subtipo se desplazó primero de África a Haití, entre 1962 y 1970, y luego de allí a EEUU, entre 1966 y 1972.
Como mínimo, el virus estuvo nueve años circulando antes de que se detectara el primer caso de sida. Worobey explica a Público: "Los años que pasaron desde que el virus entró en EEUU hasta que se detectó el primer caso de sida nos dan la clave de por qué la epidemia ya estaba fuera de control cuando se localizaron los primeros casos".

Por qué Haití

El estudio de PNAS explica por qué Haití fue lugar de paso del subtipo B del VIH 1 en su fatídico viaje a EEUU. En 1960, Congo pasa a ser un país independiente, tras años de dominio belga. Cuando el Gobierno de Patrice Lumumba fuerza que los belgas abandonen antes de lo previsto el país, la mayoría de las personas más preparadas vuelve a Europa. Es entonces cuando Congo recibe ayuda de Haití, entre otros países no comprometidos con los poderosos países contrarios a Lumumba, como EEUU.

Cuando estos trabajadores regresaron a Haití, algunos llevaban consigo el origen del sida.El salto a EEUU también lo explica el estudio. Por una parte, tras la llegada al poder de Fidel Castro en Cuba, Haití se había convertido en un importante destino de turismo sexual para los estadounidenses. Por otra, la pobreza del país hacía que la inmigración al rico vecino del norte fuera frecuente. Por estas dos vías el virus se estableció en EEUU y acabó convirtiéndose en una pandemia mundial.

Este estudio acaba con el mito del Paciente Zero, el primer estadounidense que se creía que había sido infectado por VIH en África y lo había llevado a EEUU. En libros y películas se hablaba de un auxiliar de vuelo como este misterioso enfermo. Señala Worobey: "El virus se introdujo mucho antes de que el Paciente Zero se infectara, pero esto no es tan nuevo; hace años que se sospecha que este enfermo no es más que uno de los primeros casos detectados de sida".

Implicaciones prácticas

El jefe de la Unidad de Inmunopatología del sida del Instituto de Salud Carlos III, José Alcamí, explica la importancia del trabajo: "Retrasa el tiempo de aparición del sida en 10 años y permite seguir la epidemia en el espacio y en el tiempo". Los autores, por su parte, concluyen que sus hallazgos podrían servir para el "diseño y desarrollo de una posible vacuna contra el VIH".

Alcamí cree, no obstante, que este trabajo tiene más implicaciones epidemiológicas que prácticas, ya que el principal desafío al que se enfrenta la ciencia a la hora de desarrollar una vacuna es precisamente la diversidad del VIH 1, "que ya no es el subtipo B ancestral", precisa.

 

Entrevista

Thomas Gilbert: "Los turistas sexuales lo llevaron a EEUU" 

El científico Thomas Gilbert es coautor de un estudio sobre el recorrido del virus del sida fuera de África. Gilbert, investigador en la Universidad de Copenhague, recuerda que el turismo sexual de estadounidenses a Haití fue una de las claves de la expansión mundial de la pandemia.

¿Cuáles son las principales consecuencias del trabajo que publica hoy en PNAS?

Este estudio es muy importante porque es la primera vez que se ha demostrado cómo el subtipo del VIH más frecuente en EEUU y Europa viajó desde África Central a EEUU y, de ahí, al resto del mundo. Esto, de por sí, es un gran descubrimiento. Respecto a las implicaciones prácticas, esto puede ser positivo en la investigación de una vacuna potencial, porque es un avance clave en el origen del virus.

¿Cómo se explica el importante papel de Haití en la difusión del VIH 1?

Cuando en 1960 Congo se independizó de Bélgica, las personas más preparadas dejaron el país. Por alguna razón, el Gobierno haitiano decidió mandar a gente que ayudara en la reconstrucción del nuevo país, lugar de origen demostrado del VIH 1. Algunos de ellos se contagiaron del VIH 1 y lo llevaron de vuelta a Haiti. Años después , este país se convirtió en un destino típico de turismo sexual para estadounidenses, que llevaron el virus, junto a los emigrantes, a EEUU.

¿Son ustedes los primeros que han pensado en el papel de Haití a la hora de expandir el VIH?

No. Cuando se detectaron los primeros casos de sida en EEUU, se vio que la enfermedad era especialmente predominante en tres grupos poblacionales: los homosexuales, los hemofílicos y los haitianos.

En el primer caso, se supone que era por una mayor promiscuidad, aunque no está demostrado; en el segundo, porque son enfermos que reciben numerosas transfusiones sanguíneas y, en el caso de los haitianos, no había ninguna razón previa, por lo que se especuló con que Haiti estuviera en el origen de este subtipo del VIH. Sin embargo, hasta ahora no se habían estudiado las muestras congeladas de los primeros pacientes de sida.