Jueves, 3 de Abril de 2008

Julio Verne relanza la carrera espacial europea

El vehículo espacial, primero íntegramente europeo, se acopló con éxito a la Estación Espacial Internacional en una maniobra totalmente automática

PÚBLICO.ES ·03/04/2008 - 21:14h

Julio Verne ha marcado un nuevo hito en la carrera espacial. El vehículo espacial bautizado con el nombre del escritor, el primero enteramente europeo, se acopló hoy con éxito a la Estación Espacial Internacional (EEI). Esta maniobra, totalmente automatizada relanza a Europa en la carrera espacial, al otorgarle independencia con respecto a Estados Unidos y Rusia.

El éxito de la misión, la primera de este tipo que se hizo de forma automática y sin intervención desde la Tierra, abre la puerta a que la Agencia Espacial Europea (ESA) cumpla con sus compromisos en el desarrollo de la EEI de forma autónoma gracias a esta nueva generación de vehículos automáticos de transporte (ATV).

Maniobra con aplausos

El Julio Verne entró en contacto con la estación a las 14:45 horas GMT, siete minutos después acabó la fase de amarre, lo que fue saludado con una salva de aplausos en la sede de la ESA en París.

El vehículo, que hasta ahora flotaba en el espacio a unos 40 kilómetros de la EEI, comenzó a aproximarse poco después de las 11:00 horas GMT. Tanto el ATV como la estación orbitan en torno a la Tierra a unos 28.000 kilómetros por hora.

Unas condiciones que ponían a prueba el sistema automático de amarre, que necesitaba de una precisión de centímetros y que resultó un éxito total.

"La fase de acoplamiento fue más simple que los tests"

La "fase de acoplamiento fue más simple que los tests que se habían hecho en el pasado", según confesó entusiasta el director general de la ESA, Jean-Jacques Dourdain.

Julio Verne se acopló a un muelle de amarre del módulo ruso Zvezda y allí permanecerá durante los próximos seis meses.

Pasado ese tiempo, el módulo volverá a la Tierra cargado con desperdicios que, al igual que el vehículo, se desintegrarán al entrar en contacto con la atmósfera terrestre.

Entre sus misiones más urgentes figura la de utilizar sus propulsores para elevar a la EEI a su órbita nominal, de la que se desvía a causa de la atracción de la Tierra, algo que está previsto para el próximo 19 de abril.

Primera división 

Los responsables de la ESA no ocultaban la satisfacción que les supuso el éxito de una misión que, en sus propias palabras, les permite "entrar en la primera división de la carrera espacial".

"Hemos logrado una proeza técnica extraordinaria que consagra la independencia europea y nos pone en condiciones de igualdad con nuestros socios. Tenemos que aprovecharlo para garantizar el futuro de la EEI", señaló Dourdain.

Pese a la euforia que reinaba en la sede de la ESA, donde se brindó con champán por el éxito del proyecto, Dourdain invitó a sus colaboradores a "seguir trabajando" para lograr nuevos éxitos.

"La fase de entrenamiento ha terminado y la realidad ha alcanzado a la imaginación"

"La fase de entrenamiento ha terminado y la realidad ha alcanzado a la imaginación. Pese a toda la imaginación que hemos puesto en este proyecto, creo que la realidad que acabamos de crear es más apasionante", aseguró el máximo responsable de la ESA apenas unos minutos después del final de la maniobra.

A partir de ahora, Europa no dependerá de otros socios para enviar material a la EEI.

El ATV acrecentará su importancia cuando en 2010 dejen de volar los transbordadores europeos, principales fuentes de avituallmiento de la estación.

Julio Verne fue lanzado el pasado 9 de marzo a bordo de un cohete Ariane-5 desde la base de Kurú, en la Guayana francesa, y su acoplamiento a la EEI hoy pone fin a trece años de estudio e investigación que han costado a la ESA 1.300 millones de euros.

Cada nuevo vehículo costará uos 200 millones de euros, pero en la ESA destacan que la tecnología desarrollada permite avances importantes en Europa, por lo que dan por bien empleada la inversión.

La ESA cuenta con enviar al espacio un ATV cada año y medio y trabaja ya en un proyecto para reutilizar los vehículos que vuelvan a la Tierra.

Se busca astronauta 

El director general de la ESA, Jean-Jcques Dordain, anunció hoy que en pocas semanas se lanzará una campaña de reclutamiento para contratar a nuevos astronautas europeos.

"Ahora debemos cosechar los beneficios de estas inversiones, tras el lanzamiento del laboratorio europeo Columbus, en primer lugar aprovechando las capacidades únicas de la ISS y en segundo lugar preparándonos para la exploración del Sistema Solar", dijo Dordain en un comunicado. "Ahora que el ATV está operativo, tengo la satisfacción de anunciar que en en pocas semanas la ESA lanzará una campaña de reclutamiento para contratar a nuevos astronautas europeos".