Domingo, 17 de Agosto de 2008

El ojo más potente

El más grande del mundo. Completado el espejo primario del Gran Telescopio Canarias, en la isla de la Palma

DANIEL MEDIAVILLA ·17/08/2008 - 09:28h

La semana pasada, en el Observatorio del Roque de los Muchachos, en la isla de La Palma (Canarias), se instaló la última de las 36 piezas que componen el espejo primario del Gran Telescopio Canarias (GTC).

Con una superficie de 10,4 metros de diámetro, es el mayor telescopio óptico construido hasta la fecha. El aparato pertenece a una nueva generación de telescopios segmentados que comenzó con los Keck situados en Hawaii (EEUU).

Esta tecnología se desarrolló con el fin de superar la dificultad tecnológica de construir espejos de una pieza de más de ocho metros de diámetro.
Además, la posibilidad de manipular los fragmentos por separado facilita el traslado y la manipulación de estas lentes.

Hay que tener en cuenta que el espejo compuesto del GTC pesa casi 17 toneladas. Contar con un telescopio de este tamaño incrementará la capacidad de observar cuerpos y fenómenos que requieren de instrumentos de gran precisión, ya que un espejo mayor permite captar más luz y ver más lejos en el Universo. Los campos de investigación que abarcará el GTC serán numerosos.

Planetas extrasolares

Uno de los objetos a los que dirigirá su mirada el nuevo telescopio serán los planetas extrasolares. En este sentido, la agudeza del GTC permitirá estudiar la composición de las atmósferas de planetas que orbitan estrellas fuera del Sistema Solar, un primer paso para saber si existen las condiciones para la existencia de vida extraterrestre.

La naturaleza de la materia oscura, otra de las incógnitas por resolver para la astronomía, también será estudiada con el nuevo telescopio, y lo mismo sucederá con la formación de nuevas estrellas. Éstas nacen en los inescrutables úteros estelares que son las nubes moleculares, frías y densas.

Para saber qué es lo que sucede en su interior, es necesario un telescopio con una gran superficie para recoger la poca luz que llega de ellas y una gran calidad de imagen en los rangos óptico e infrarrojo, dos capacidades con las que cuenta el GTC.

No obstante, todavía no hay fecha concreta para el funcionamiento del telescopio a pleno rendimiento, pese a que en julio de 2007 el GTC captó su primera luz utilizando tan sólo doce de los 36 segmentos de espejo primario, que por entonces todavía no había sido completado.

El Gran Telescopio Canarias, iniciativa del Instituto Astrofísico de Canarias y primer proyecto de esta envergadura liderado por España, ha supuesto también un importante impulso tecnológico para las empresas -españolas en un 70%- que han trabajado en su construcción.

Los conocimientos acumulados tendrán, además, aplicaciones en campos como la medicina o el diseño de satélites de comunicaciones.

Financiación pública

El 90% de la financiación ha correspondido a las administraciones central y canaria. Respecto a la participación extranjera, el Instituto de Astronomía de la Universidad Nacional Autónoma de México (IA-UNAM) y el Instituto Nacional de Astrofísica, Óptica y Electrónica (INAOE) de ese país han aportado un 5% de la financiación y la Universidad de Florida ha colaborado con el mismo porcentaje.

A cambio, ambas obtendrán tiempo de observación con un instrumento que promete proporcionar muchas alegrías a la astronomía española.